La Custom House de Nueva York

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La U.S. Custom House o antigua Casa de Aduanas de EEUU se alza en el número 1 de Bowling Green, en el Bajo Manhattan de Nueva York, y fue construida por el gobierno federal para gestionar el cobro de los derechos portuarios. Sin embargo, como es habitual, el tiempo ha ido cambiando los usos y costumbres y hoy en día ha pasado a ser la sede del National Museum of the American Indian (Museo Nacional de los Indios Americanos), espacio que comparte con el Tribunal de Quiebras del Distrito Sur de la ciudad.

El edificio fue diseñado por Cass Gilbert, designado en medio de un escándalo por tratarse de un profesional privado (hasta entonces los edificios públicos eran obra de los arquitectos del Estado). Tras seis años de trabajos, fue terminado en 1907, presentando un estilo Beaux Arts con fachada clásica adintelada adornada con esculturas de Daniel Dexter French junto a las escaleras, representando los cuatro continentes, y otras doce sobre la cornisa que metaforizan las naciones marítimas (España incluida, por cierto).

En el interior destacan la gran rotonda, embellecida con murales de Reginald Marsh algo posteriores, la Sala de Recepción y un auditorio reciente con aforo para centenares de personas. Este último espacio, junto con toda una serie de intervenciones en materia de seguridad, ventilación y equipamiento moderno, permitieron que el conjunto fuera catalogado como Monumento Histórico Nacional en 1976, lo que permitió salvarlo de la demolición que estaba prevista para 1979.

Curiosamente, durante siglo y medio el terreno estuvo ocupado por una fortaleza (Fort Amsterdam) construida por la Compañía Holandesa de las Indias Occidentales, núcleo seminal de Nueva Ámsterdam, la predecesora de la ciudad actual. Los holandeses no pudieron reunir tropas suficientes para defenderla y los ingleses se la arrebataron en 1664, rebautizándola Fort James primero y Fort George después.

Con la independencia fue derribada y sustituida por la Government House, prevista para ser la residencia presidencial (entonces Nueva York era la capital. Pero como más tarde EEUU volvió a entrar en guerra con Inglaterra, se trasladó esa sede a Washington y en su lugar se erigió un nuevo bastión, West Battery, hoy un parque asomado al mar.

Quienes reserven vuelos baratos a Nueva York y visiten este edificio por el museo indio encontrarán una amplia colección de un millón de piezas de las culturas indígenas del norte, centro y sur de América

Foto: Jim Henderson en Wikimedia